Homenaje a John McCarthy

El pasado 24 de Octubre ha dejado de existir una eminencia de las ciencias de la computación: John McCarthy.

Para quienes no saben quién fue, he decidido escribir estas lineas, con intención de honrar el nombre de este genio de la informática, creador del lenguaje de programación Lisp, pionero (y creador del término) Inteligencia Artificial, entre otros méritos.

Niño prodigio, incesable estudiante, John nació en la ciudad de Boston, Estados Unidos. Desde chico mostró grandes aptitudes para las matemáticas, lo que le permitió finalizar la escuela secundaria dos años antes, y una vez ingresado a la universidad, saltearse los dos primeros años de la carrera de Matemática. Durante sus años de estudiante tuvo de profesor nada menos que a John von Neumann, y después de unos años recibió el doctorado de la Universidad de Princeton, compartiendo época con grandes matemáticos como por ejemplo John Nash.

El “Tío John”, como se lo conocía cariñosamente en el MIT, ha sido de gran influencia en muchas áreas de las ciencias de la computación. Tal vez una de las más citadas sea la Inteligencia Artificial. En el año 1956 John McCarthy, junto con eximios científicos de la talla de Claude Shannon, Marvin Minsky, entre otros, organizó un seminario en el Dartmouth College en el cual se enunciaba: “Cualquier aspecto del aprendizaje o cualquier otra característica de la inteligencia puede ser tan precisamente descripta que una máquina puede ser construida para simularla”. La conferencia duró aproximadamente un mes y terminó generando una gran cantidad de debates y es considerada hoy día como el nacimiento de la Inteligencia Artificial tal como la conocemos.

“Crear una máquina que piense requeriría 1.8 Einsteins y un décimo de los recursos del Proyecto Manhattan”.- John McCarthy

McCarthy no solo se destacó como un gran “teórico”, sino que también creó el lenguaje de programación Lisp, entre el año 1958 y 1960, como un intento de acercar la matemática (especialmente el cálculo lambda de Alonzo Church) a la computación, y a la vez facilitar la creación de programas relacionados con la IA. Lisp es considerado uno de los lenguajes de programación más importantes de la historia, cómo también uno de los mejores en términos de simplicidad y capacidad. Alan Kay, uno de los creadores de la Interfaz gráfica, padre de Smalltalk y la orientación a objetos, se ha referido sobre Lisp como “simplemente el mejor lenguaje de programación alguna vez diseñado”. A la hora de implementar el lenguaje se despachó con artilugios tan brillantes cómo la “recolección automática de basura (en memoria)” (Garbage collection) fundamental en los lenguajes de programación modernos (Java, Python, Scala, etc).

Dentro del ámbito académico, John McCarthy fue profesor e investigador en Princeton, Stanford, Dartmouth y en el MIT. En este último fue el impulsor del proyecto MAC, financiado por DARPA, el cuál fue fundamental para la innovación en campos como los Sistemas Operativos, Inteligencia Artificial y teoría de la computación en general.

“Quien se rehúse a estudiar aritmética está condenado a hablar disparates”.- John McCarthy

Muchas cosas quedan por contar de tan destacada personalidad. Es sabido que mientras estaba en Stanford invitaba a jóvenes a reunirse, ayudando a formar el Homebrew Computer Club, un club de entusiastas de la computación dónde se conocieron Steve Jobs y Steve Wozniak.

Obviamente son escasas estas palabras para describir su genialidad, esto es una simple forma de recordar su eminencia y tratar de rendir tributo a tan importante figura. John McCarthy demostró que es posible la persecución de un sueño, la realización de una visión. Gracias a él podemos leer este post. Quién sabe, tal vez en 50 años cuando un robot esté leyéndonos el diario o el auto se maneje solo nos acordemos cuán importante fue John McCarthy.

“Todo va a estar bien, incluso si la gente no sigue mi concejo”.- John McCarthy (4 de Septiembre de 1927 – 24 de Octubre de 2011)

Gracias John.